18. septembra 2020 • Správa z trhu

Nikola: Inovatívna konkurencia Tesly alebo obrovský podvod?

Nikola sa prezentuje ako inovatívna technologická firma, ktorá by chcela byť druhou Teslou. Mnohé varovné signály však napovedajú, že môže skončiť skôr ako druhý Theranos - nádejný technologický startup, ktorý mal kedysi 9 miliardovú valuáciu a nakoniec sa z neho vykľul masívny podvod.

Záplava likvidity od centrálnych bánk v kombinácii s nástupom novej generácie retailových investorov, hľadajúcich na finančných trhoch náhradu za športové stávkovanie a kasína, spôsobila v ostatných mesiacoch na akciových trhoch celý rad bizarných pohybov.

K najabsurdnejším patril napríklad rast akcií čerstvo zbankrotovanej autopožičovne  Hertz alebo sedemnásobný nárast akcií nesprávneho Zoomu po vypuknutí pandémie (firmy Zoom Technologies, ktorá nemá okrem podobného názvu nič spoločné s komunikačnou platformou Zoom patriacej firme Zoom Video Communications).

Zdá sa však, že príbeh Nikola Motor Corporation ľahko tromfne všetky doterajšie trhové bizarnosti a to ako absurditou, tak aj rozsahom. Navyše, v prípade Nikola Corp, nemusí ísť iba o úsmevný omyl alebo profitovanie z nevedomosti časti investorov. Mnohé nasvedčuje tomu, že zo strany firmy a jej zakladateľa Trevora Miltona ide o zámerné zavádzanie a podvádzanie akcionárov, investorov aj obchodných partnerov.

Úspešný príbeh inovatívneho startupu?

Ako to už v takýchto prípadoch býva, na prvý pohľad vyzerá všetko pekne a lákavo. Nikola je ambiciózny a inovatívny technologický startup z Arizony, zložený v roku 2014 vizionárom Trevorom Miltonom.  Ako už napovedá jej názov, firma by chcela byť niečo ako Tesla, len ešte inovatívnejšia. Jej cieľom je priniesť na trh nákladné ťahače a osobné automobily s nulovými emisiami a spôsobiť tak v doprave ekologickú a technologickú revolúciu.

Firma už predstavila viacero konceptov nákladných ťahačov, osobných automobilov, hybridný pickup a dokonca aj vodný skúter. Najinovatívnejším prvkom je, že dopravné prostriedky vyvinuté firmou by nemali využívať iba klasický batériový elektrický pohon ale aj palivové články na vodík, ktorý chce firma sama ekologickým spôsobom produkovať. Plány firmy prirodzene počítajú aj s vybudovaním siete vodíkových čerpacích staníc.

Takéto ambiciózne plány, samozrejme, vyžadujú kapitál. Nikola preto v júni tohto roku vstúpila na burzu. Úspešne. Firma získala dodatočný kapitál a jej akcie vystrelili prudko nahor. V jednej chvíli prekonala trhovou kapitalizáciou dokonca aj zabehnutých automobilových gigantov Ford a Fiat Chrysler.

Navyše, Nikola uzatvorila 8. septembra partnerstvo s General Motors, ktorý získal vo firme 11% podiel. Investori vnímali investíciu General Motors ako potvrdenie kredibility firmy a silné spojenie inovatívneho prístupu Nikola s rokmi overenou výrobnou a technickou kapacitou GM. Akcie firmy vzrástli v deň oznámenia o 40%.

Úspešný príbeh inovatívneho startupu a súčasne výborná investičná príležitosť?

Opatrne.

Revolučná automobilka, ktorá ešte nevyrobila ani jedno auto

Skúsení investori boli od začiatku voči Nikole skôr skeptickí. Jej akcie nakupovali najmä menší investori, snívajúci o mnohonásobnom zhodnotení prostriedkom prostredníctvom úspešnej investície do novej budúcej technologickej superhviezdy, ktorí prehliadali alebo ignorovali veľké množstvo varovných signálov vyzývajúcich na veľkú opatrnosť. (Na tieto varovné signály sme už v minulosti upozorňovali tutu.)

V prvom rade, Nikola zatiaľ nevyrobila ešte ani jeden plne funkčný dopravný prostriedok alebo kľúčovú technológiu. Všetko sú zatiaľ iba prezentácie, koncepty a prísľuby budúcich revolučných produktov. Inovatívne vízie sú síce nepochybne dobré ale na firmu s trhovou kapitalizáciou podobnou Fordu alebo Fiat Chrysler, teda zabehnutým automobilkám produkujúcim tisícky áut mesačne, je to predsa len trochu málo.

Nula nesvieti Nikole iba pri počte vyrobených áut ale, prirodzene, aj vo výkaze ziskov a strát. Firma ešte za celú existenciu nezarobila nič a peniaze iba „páli“. Teda, pre presnosť, v druhom kvartáli tohto roku dosiahla prvé príjmy, keď zarobila svojich prvých 36 000 dolárov (pri celkovej strate 87 mil. USD). Tie však nepochádzajú z predaja vozidiel alebo technológií. Firma s mnohomiliardovou trhovou hodnotou ich „zarobila“ inštaláciou solárnych panelov na strechu zakladateľa a riaditeľa firmy Trevora Miltona. To nie je vtip.

Ako sa firma bez príjmov a teda formálne nespĺňajúca podmienky na uvedenie na burzu vôbec dostala svoje akcie na jednu z najprestížnejších búrz sveta NASDAQ? – Zadnými dvierkami. Firma využila čoraz populárnejší proces nazývaný „SPAC reverzná fúzia“. Na burzu sa dostala zlúčením s účelovo založenou SPAC (Special Purpose Acquisition Company) firmou VectorIQ Acquisition Corp, ktorá už bola obchodovaná na NASDAQ-u. Tým sa vyhla nielen nákladom súvisiacim s riadnym procesom uvedenia na burzu (IPO) ale aj splneniu prísnych vstupných podmienok.

Takmer obojstranne výhodné partnerstvo

A ako sa jej podarilo získať investíciu od jednej z najväčších automobiliek sveta, ktorá jej dodala kredibilitu? – Bezplatne. General Motors za 11% podiel v Nikole v trhovej hodnote 2 mld. USD nezaplatil vôbec nič. Tento podiel získal za záväzok poskytnúť Nikole svoje technológie vrátane batériového systému Ultium a palivových článkov Hydrotec, výrobné kapacity a pomoc s testovaním a výrobou hybridného pickupu Nikola Badger.

Nikola pritom zároveň podľa zmluvy zaplatí General Motors ďalších 700 mld. za vybudovanie výrobnej kapacity pre pickup Badger a vývoj potrebných technológií. Následne bude aj s maržou hradiť GM všetky výrobné náklady. GM súčasne získa právo byť exkluzívnym dodávateľom vodíkových palivových článkov pre všetky budúce vozidlá Nikola.

General Motors tak celý deal nestojí ani cent, pričom Nikola zároveň do partnerstva neprináša prakticky nič okrem atraktívneho imidžu „inovatívneho startupu“(bez vlastných inovácií), keďže GM prinesie všetky kľúčové technológie a súčasne zabezpečí výrobu. To je však svojim spôsobom to, čo obe firmy potrebovali.

Nikola získala partnerstvom s GM imidž partnera jednej z najväčších a najstarších automobiliek sveta a veľká ale stagnujúca automobilka získala tú správnu „mladícku“ iskru a uspokojila analytikov, ktorý jej už dlho vyčítali nedostatok inovácií. Do sféry elektromobilov a alternatívnych ekologických pohonov navyše plánovala vstúpiť tak či tak. Takto to môže robiť za peniaze od (investorov) Nikola. Akcie GM teda po oznámení dealu takisto prudko vzrástli. Až o 8%. Win-win. Takmer.

General Motors mohol podceniť reputačné riziko, ktoré sa hlasno ozvalo už dva dni po oznámení dohody.

Oceán lží

Firma Hindenburg Research špecializujúca sa na forenzný finančný výskum publikovala 10. septembra správu plnú závažných a dobre zdokumentovaných obvinení voči Nikole. Nazvala ju príhodne: „Nikola: Ako pretaviť oceán lží do partnerstva s jednou z najväčších amerických automobiliek“ a jej obsah možno označiť za skutočne zdrvujúc.

Akcie Nikola spadli v priebehu dvoch dní od zverejnenia správy o 25%. Na základe jej obsahu ju navyše začali súčasne vyšetrovať americká Komisia pre cenné papiere a burzy (SEC) ako aj ministerstvo spravodlivosti a skupina investorov podala na firmu hromadnú žalobu.

Hindenburg Research označuje Nikolu na základe zhromaždených dôkazov za „spletitý podvod“. Správa začína podnikateľskou históriou zakladateľa firmy Trevora Miltona a podrobne ukazuje, ako boli jeho predchádzajúce podnikateľské projekty založené na zveličeniach a klamstvách, vďaka ktorým získaval zákazky a zmluvy, ktoré následne nedokázal splniť. Zdá sa, že tento istý vzorec správania a „business model“ uplatňuje aj v Nikole.

Hindenburg precízne dokumentuje klamstvá a zveličenia ohľadom skutočných kapacít a schopností firmy ako aj jej (neexistujúcich) vlastných inovatívnych technológií. Vyberáme niekoľko najzávažnejších.

Hindenburg napríklad zistil, že video, ktoré má ukazovať „revolučný“ ťahač „Nikola One“, ako sa pohybuje po ceste a demonštrovať tak schopnosť firmy skutočne vyrábať funkčné vozidlá, bol natočený tak, že firma ťahač jednoducho vyviezla na mierny kopec a spustila ho dole. Kamera pritom zaberala celú scénu tak, aby to vyzeralo, že ide po rovine. Vozidlo tak nemalo žiadny vlastný funkčný pohon.

Nikola One mala navyše na prezentácii pre investorov pripojený cez podvozok dole z pódia elektrický kábel napájajúci displeje, aby to vyzeralo, že vozidlo je plne funkčné. Toto vozidlo s údajným hybridným elektrickým a vodíkovým pohonom malo na sebe tiež nálepky „H2“  a „Zero Emission Hydrogen Electric“, hoci v skutočnosti vôbec nebolo schopné jazdiť na vodíkový pohon. Celá konštrukcia bola prispôsobená pohonu na zemný plyn.

Firma navyše neprodukuje takmer žiadne vlastné komponenty a  technológie. Logá skutočných výrobcov komponentov vo svojich prototypoch prelepuje páskami a vydáva ich za vlastné. V októbri minulého roku oznámila s veľkou slávou, že už čoskoro prinesie revolúciu do sveta batérii. Ukázalo sa, že tak chcela urobiť prostredníctvom akvizície firmy ZapGo Ltd., ktorá mala takúto revolučnú technológiu vyvinúť. Ukázalo sa však, že ZapGo žiadnu takúto technológiu v skutočnosti nevyvinula a jej riaditeľ bol už niekoľko mesiacov predtým obžalovaný zo sprenevery prostriedkov NASA na osobné účely vrátane najímania prostitútok.

Trevor Milton však pokračoval ešte niekoľko mesiacov po zrušení zmluvy so ZapGo v klamstvách o batériovej revolúcii, ktorú Nikola prinesie. Dnes chce používať batérie od General Motors.

S vodíkom je to podobne. Trevor Milton dlho tvrdil, že Nikola našla spôsob ako vyrábať vodík ekologicky a s 81% nižšími nákladmi ako konkurencia. Tvrdil tiež, že firma už vodík sama vyrába. Neskôr však priznal, že žiadny vodík ešte nevyrábajú. Je vysoko pravdepodobné, že žiadnu metódu ako ho vyrábať lacno a ekologicky takisto neobjavili.

Mimochodom, za výrobu vodíku a celú infraštruktúru budúcich vodíkových staníc, teda absolútne najdôležitejšie súčasti celého biznis modelu, je vo firme zodpovedný Travis Milton, brat Trevora Miltona. Problémom pritom nie je príbuzenský vzťah, ale skutočnosť, že Travis, „Director of Hydrogen Production/Infrastructure“, sa pred nástupom na túto kľúčovú pozíciu venoval betónovaniu ciest na Havaji a vyzerá, že na jej výkon nemá absolútne žiadnu kvalifikáciu. Nie je pritom jediný bez kvalifikácie. Dale Prows, riaditeľ rozvoja infraštruktúry, si budoval kvalifikáciu na túto prestížnu pozíciu ako manažér miestneho golfového klubu. A tak ďalej, a tak ďalej…

Tesla alebo Theranos?

Nikola a jej šéf Trevis Milton sa voči obvineniam firmy Hindenburg Research ohradili a označili ich za nepravdivé a účelové (keďže Hindenburg zároven shortuje akcie Nikola). Odpoveď firmy je však veľmi nepresvedčivá, alibistická a mnohé zo závažných obvinení vôbec nevyvracia. Na obvinenie, že ťahač Nikola One sa na spomenutom  videu sám nepohybuje ale bol iba spustený z kopca, napríklad firma odpovedala, že nikdy netvrdila, že má vlastný pohon a názov videa je „Nikole One v pohybe“, takže je všetko v poriadku a o žiadne zavádzanie sa nejedná.

Bude zaujímavé sledovať, ako celá kauza dopadne. Je, samozrejme, možné, že Trevis Milton sa zo všetkých obvinení nejakým spôsobom vyhrabe a vďaka zmluvám so schopnými a kredibilnými partnermi sa firme nakoniec podarí vyskladať a predávať technologicky pokročilé a ekologické dopravné prostriedky bez toho, aby sama čokoľvek vyvinula alebo vyrobila. Veď schopnosť zaujať, predávať a vytvárať pekné vízie a koncepty tiež nie je na zahodenie.Keď ju však sprevádzajú klamstvá a zavádzanie, je veľké riziko, že to nedopadne dobre a namiesto druhej Tesly bude z firmy druhý Theranos.

Investori, ktorí nechcú čeliť vysokému riziku, že ich portfólio sa bude rútiť z kopca rýchlejšie ako Nikola One na inkriminovanom videu, by sa mali akciám Nikola vyhýbať.

Majte prehľad o stave svojich investícií

Prihláste sa do klientskej zóny, kde nájdete komplexný prehľad svojich investícií.

Prejsť do klientskej zóny